Lecciones de los grandes crash bursátiles

A comienzo de esta crisis, allá por el año 2008 el desaparecido medio online Soitu escribió un interesante artículo sobre la historia que todos hemos escuchado acerca de inversores de Wall Street que se tiraban desde sus ventanas. No se por qué pero el suicido tiene algo de “romántico” y adorna muy bien cualquier historia, veamos cuál era la realidad:

La leyenda urbana sobre la ola de suicidios parece haber surgido casi instantáneamente. Al día siguiente del Jueves Negro, el New York Times informaba de que se estaban propagando muchos rumores “brutales y falsos” por todo el país, entre otros, que 11 especuladores se habían suicidado, y que se había formado un corro alrededor de un edificio de Wall Street porque la gente confundió a un operario con un especulador preparándose para saltar. Ese mismo día, Will Rogers bromeó diciendo que ”había que hacer cola para conseguir una ventana por la que tirarse”; y Eddie Cantor difundió enseguida el chiste de que los recepcionistas de hotel preguntaban a los clientes si querían la habitación ”para dormir o para tirarse”. Para mediados de noviembre, el jefe de los médicos forenses de Nueva York intentó acabar con el rumor anunciando públicamente que, entre el 15 de octubre y el 13 de noviembre, había habido menos suicidios que en el mismo periodo del año anterior. (Hasta Winston Churchill –que era también un importante inversor en bolsa— puede haber contribuido a la difusión del rumor: estaba en Nueva York durante el crack y, en un artículo del Daily Telegraph de diciembre de 1929, afirmaba recordar cómo “un caballero había caído quince pisos quedando hecho trizas” tras arrojarse desde la ventana del hotel que estaba justo debajo de la suya.)

Como veis, no era para tanto. Hoy vamos a hablar de los grandes crash bursátiles y de las lecciones que podemos sacar de ellos. Aunque nos pueda parecer algo nuevo, muchas de las complejas herramientas financieras que utilizamos hoy en día llevan circulando durante más de medio siglo, proporcionando innumerables beneficios para los inversores que saben cómo utilizar adecuadamente. Sin embargo, la mera existencia de contratos monetarios diseñados para gestionar la incertidumbre y el riesgo no siempre da lugar a la prosperidad económica. Con frecuencia, a lo largo de la historia, el mercado ha calculado mal la forma óptima de utilizar estos productos financieros. En un mundo perfecto, la humanidad aprendería de estos errores para que situaciones perjudiciales no vuelvan a ocurrir de nuevo en el futuro. Lamentablemente, la gente no ha podido obtener perspectivas cruciales de algunas de las peores crisis de la historia.

La Gran Depresión

Cuando se piensa en el origen de la Gran Depresión, el peor período de la historia económica de América, la mente vuela rápidamente al martes negro (tal día como hoy) y al colapso de la bolsa de 1929. El mercado cayó un 12% dos días consecutivos y siguió cayendo en picado hasta alcanzar el menor valor del Dow Jones Industrial Value registrado en la historia. El crack fue alimentado por varios problemas institucionales, el primero de los cuales fue otra burbuja especulativa. La bolsa subió indiscriminadamente durante los locos años 20, haciendo que cada vez más gente entrase en el mercado. No todo el mundo podía permitirse tener acciones en su cartera, dando lugar a la tendencia del inversor que compraba a crédito. Para financiar a estos “apostadores”, los corredores prestaron un total de 8,5 mil millones de dólares. Aunque muchos señalan el crack del 29 como la causa de la gran depresión lo cierto es que fue el síntoma más espectacular. Al gobierno americano le gusta creer que aprendió mucho de la Gran Depresión, como que el gobierno federal debería garantizar los depósitos bancarios. Por supuesto, ni la especulación ni comprar al descubierto han dejado de existir. Además, los bancos siguen usando depósitos para llevar a cabo operaciones con títulos, dando lugar a la posibilidad de perder los fondos de nuevo si se produce otro fallo del mercado.

Lunes negro

Tras los devastadores efectos de la crisis de Wall Street de 1929, el gobierno tomó medidas para garantizar la suspensión de las cotizaciones si el mercado parecía estar en caída libre. Sin embargo, esta supuesta válvula de seguridad no pudo evitar el lunes negro, en el que el Dow Jones Industrial Average cayó por encima del 22% en un día, la mayor de su historia. La mañana del 19 de octubre de 1987, los mercados empezaron a caer en Hong Kong, un efecto que se contagió a todo el mundo durante todo el día. Los observadores estaban ansiosos por atribuir la crisis a un influjo de las operaciones programadas informáticamente, un fenómeno relativamente nuevo debido a las mejoras de la tecnología informática. Por primera vez en la historia de la bolsa, los brokers podían utilizar algoritmos matemáticos para encontrar arbitraje y realizar operaciones instantáneamente en el momento oportuno. Esto correspondía a un aumento de la estrategia de seguros de cartera, en el que los inversores institucionales índices de futuros a corto. Esta estrategia forzó a los suscriptores de derivados a seguir vendiendo mientras el mercado se deterioraba, al igual que los ordenadores siguieron vendiendo metódicamente.

Las operaciones automatizadas no acabaron con el lunes negro, pues la tecnología siguió avanzando. Los algoritmos ya no son un fenómeno nuevo sino los motores que subyacen a la mayoría de las operaciones de Wall Street. Los inversores permiten a sus programas que busquen las ineficiencias del mercado para maximizar sus ganancias. Aunque esto garantiza que la bolsa sea eficiente, puede ser peligroso si se permite que reciba señales externas para dispararse en la rutina de la venta.

Crisis financiera asiática

La crisis actual se considera con frecuencia como una crisis internacional de proporciones desconocidas para el hombre desde la Gran Depresión. Este punto de vista ignora una crisis muy grave que tuvo lugar apenas una década antes en los países asiáticos. Las economías emergentes de la zona se dieron cuenta de que sus elevados tipos de interés eran insostenibles, dado que no servían para cubrir las enormes deudas con los inversores extranjeros. Los tipos de interés, atrajeron la atención internacional que alimentaba una gran especulación inmobiliaria. Después de varios años de hinchar los precios de los activos, los extranjeros se dieron cuenta enseguida de que la producción total de los factores no crecía simultáneamente con las inversiones que realizaban. Esto condujo a una rápida retirada del crédito por parte de los prestamistas internacionales, imposibilitando que las naciones asiáticas soberanas pagasen sus deudas. Las naciones entraron en pánico y dejaron que sus divisas a la deriva, una política desastrosa en la que crecía desmedidamente el tamaño de sus obligaciones internacionales. Este episodio de la historia encierra varias lecciones importantes para las economías emergentes y para los que coquetean con la deuda soberana. La primera es un tema recurrente a lo largo de la macroeconomía, los inversores deberían documentarse más adecuadamente antes de dejar que la espiral de la especulación se descontrole. Las soberanías como Tailandia e Indonesia habían construido sistemas monetarios domésticos abismales que no podían ser respaldados por políticas fiscales prudentes. En un sistema de economía mundial, los inversores mundiales creen erróneamente que las circunstancias globales importan más que las de las naciones individuales. De este modo, no podrían reconocer la inexistencia de bancos saneados o de reservas de divisas. Como la globalización gradualmente cambia la economía de una perspectiva micro a otra macro, es importante no perder de vista a los fundamentos que deciden la tasa máxima de rendimiento de las inversiones.

Flash crash

En 2010, EEUU estaba empezando a recuperarse económicamente, a pesar de que no estaba muy lejos de un precipicio que la habría impulsado de nuevo al torrente de la recesión. Este resultado parecía posible, incluso probable, en mayo, cuando el Dow Jones cayó 1.000 puntos en medio de preocupantes datos económicos globales. La bolsa perdió 600 de esos puntos en el lapso de cinco minutos, un resultado evidente de la creciente facilidad de negociación dominada por los ordenadores. El acertadamente llamado colapso relámpago no duró lo suficiente como para devolver al país al año 2008, sin embargo, a medida que el mercado recuperaba el billón de dólares del valor perdido en veinte minutos. Algoritmos, operaciones de alta frecuencia, fueron la causa del colapso de corta duración. Este intento de arbitraje implica programas para convertirse en el más rápido, y con mayor frecuencia, en los que obtienen beneficios de la más mínima ineficiencia. El informe del Congreso sobre el colapso considera que un fondo de inversión dio lugar al mismo con una gran venta de contratos de futuros, al que se sumaron operaciones de alta frecuencia y se siguió vendiendo, a pesar de una falta general de compradores. Las instituciones de alta frecuencia de negociación comenzaron a vender las unas a las otras a precios cada vez más bajos, hasta que el mercado se dio cuenta de que las ventas agresivas no representaban una correcta valoración de los activos. A pesar de los efectos negativos de este incidente, las instituciones financieras todavía siguen realizando una gran cantidad de operaciones de alta frecuencia.

Como veis, lecciones tenemos ahora falta aprenderlas.

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